Rolls-Royce prueba con éxito su primer motor a reacción impulsado por hidrógeno

La aviación es una parte esencial de la economía mundial, pero también es una fuente importante de gases de efecto invernadero dañinos. El primer motor a reacción de hidrógeno podría ser un paso hacia la solución de ese problema.

 

. El primer motor a reacción de hidrógeno podría ser un paso hacia la solución de ese problema.
A diferencia del transporte terrestre, los estrictos requisitos de peso de la aviación significan que no se puede descarbonizar fácilmente con baterías. A pesar del enorme progreso, la densidad de energía, una medida de la cantidad de energía que puede acumular por libra, de las celdas de iones de litio más avanzadas de la actualidad todavía está muy por debajo de la del combustible para aviones convencional .

Eso es un problema para los aviones , porque significa que agregar más baterías para aumentar el rango no proporciona suficiente energía adicional para cancelar el peso adicional de las baterías. Si bien la tecnología de iones de litio continúa mejorando, incluso en su capacidad máxima teórica, no proporcionará densidades de energía lo suficientemente altas ni siquiera para vuelos de distancia media , y la química de las nuevas baterías aún está muy lejos.

Es por eso que existe un interés creciente en el hidrógeno como combustible de aviación potencial. Si bien aún no alcanza la densidad de energía del queroseno, tiene una potencia considerablemente mayor que las baterías y no produce emisiones cuando se quema.

Sin embargo, no es un cambio directo por combustible para aviones, y hacer que los aviones vuelen con hidrógeno requerirá rediseños significativos. Pero el fabricante de motores a reacción Rolls-Royce y la aerolínea comercial easyJet han dado los primeros pasos con la primera prueba en tierra de un motor a reacción propulsado por hidrógeno.

“ El éxito de esta prueba de hidrógeno es un hito emocionante” , dijo en un comunicado Grazia Vittadini, directora de tecnología de Rolls-Royce . “Estamos empujando los límites para descubrir las posibilidades de carbono cero del hidrógeno, lo que podría ayudar a remodelar el futuro de los vuelos”.

La prueba se realizó con un motor Rolls-Royce AE 2100 convertido e hidrógeno producido con energía renovable de las mareas por el Centro Europeo de Energía Marina en las Islas Orkney en Escocia.

Ese es un detalle importante, porque no todo el hidrógeno se crea igual . El llamado hidrógeno verde se refiere al combustible generado al dividir el agua en hidrógeno y oxígeno usando electricidad renovable. Pero la forma más común hoy en día es el hidrógeno gris, que se produce a partir de combustibles fósiles y genera considerables emisiones de gases de efecto invernadero.

Las empresas elogiaron el avance como un paso significativo hacia la descarbonización del sector de la aviación. Pero queda un largo camino por recorrer antes de que el hidrógeno propulse un número significativo de aviones. Para empezar, encender un motor en una plataforma de prueba en tierra es una propuesta muy diferente a usarlo para volar un avión.

Si bien la densidad de energía del hidrógeno es ciertamente mejor que la de las baterías, un avión necesitaría casi cuatro veces más hidrógeno líquido en comparación con el combustible para aviones para volar la misma distancia, según la BBC .

Además, el hidrógeno líquido debe enfriarse a -253 °C y mantenerse bajo presión. Esto significaría tanques de combustible y sistemas mucho más grandes y complicados para entregar el hidrógeno a los motores, lo que probablemente requeriría un rediseño completo de los aviones. Sin embargo, a pesar de esos desafíos, easyJet está convencida de que el hidrógeno es la opción más realista para descarbonizar la aviación.

“Comenzamos hace unos años a ver qué podría impulsar a los aviones del futuro”, dijo a la BBC David Morgan, director de operaciones de easyJet . “Observamos la tecnología de baterías y estaba bastante claro que la tecnología de baterías probablemente no iba a funcionar para los grandes aviones comerciales que volamos. Hemos llegado a la conclusión de que el hidrógeno es una propuesta muy emocionante para nosotros”.

No son los únicos. Airbus ha estado desarrollando varios conceptos de aviones que utilizan hidrógeno como combustible , y la semana pasada anunció planes para probar un motor de avión alimentado por una pila de combustible de hidrógeno. En lugar de quemar hidrógeno, las celdas de combustible usan reacciones químicas para convertir el hidrógeno en electricidad que luego puede alimentar un motor eléctrico. La compañía tiene como objetivo realizar los primeros vuelos de prueba en un avión A380 para 2026.

Sin embargo, incluso si estos prototipos logran salir del laboratorio, es una pregunta abierta si habrá suficiente combustible para respaldar la aviación en cualquier momento en el futuro cercano, dada la pequeña cantidad de hidrógeno verde que se produce actualmente. No obstante, el hidrógeno podría desempeñar un papel importante en un futuro más verde para la aviación, y cualquier progreso debería ser bienvenido.

UNETE



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